Santé

Brésil : Découverte de deux nouveaux Tupanvirus, des virus géants

Des scientifiques viennent de découvrir au Brésil deux virus hors du commun. Outre leurs milieux de vie hostiles, Tupanvirus deep ocean et Tupanvirus soda lake déconcertent par leur taille extraordinaire et leur incroyable patrimoine génétique. 

Ils font figure de géants dans leur famille des virus. En effet, deux nouveaux Tupanvirus ont été récemment découverts au Brésil. Et, comme les autres virus géants, ils ont une taille si importante qu’on peut les observer à l’aide d’un simple microscope optique. Ils sont deux, et portent respectivement le nom de Tupanvirus deep ocean et Tupanvirus soda lake. Le premier doit son nom au fait que les chercheurs l’ont trouvé dans un lac de soude brésilien. Quant au second, il provient de sédiments sous-marins prélevés à 3.000 mètres de profondeur au large du pays.

Leur découverte a été annoncée dans une étude parue dans la revue Nature Communications mardi 27 février.

Mieux comprendre les Tupanvirus

Ainsi, les scientifiques ont mis la main sur ces deux virus à la taille hors du commun au Brésil, dans des milieux pour le moins hostiles. Des modes de vie particuliers qui ne sont qu’un avant-goût des extraordinaires caractéristiques de ce duo de virus géants. Leur particularité principale réside dans une capacité de production de protéines qui dépasse de loin celle de leurs homologues. Ces Tupanvirus possèdent en effet près d’un million et demi de paires de bases d’ADN, de quoi synthétiser plus de 1.425 protéines. Une prouesse qui ébranle les certitudes établies jusqu’alors sur la nature même des virus.

Bernard La Scola, virologue de l’Université d’Aix-Marseille et co-auteur de l’étude explique :

Chaque Tupanvirus possède un énorme livret d’instructions génétiques, avec environ 1,5 millions de paires de bases d’ADN. Plus que ce que possèdent certaines bactéries.

En outre, dans leur texte, les chercheurs estiment que la mise au jour des nouveaux organismes géants devrait favoriser une meilleure compréhension de « leur équipement en gène original et très complet, leur capacité à être infectés par des petits virus et enfin leurs mécanismes de défense pour s’en protéger ». Et, de façon plus générale, de cerner plus précisément « l’originalité de ces virus ».

Cette caractéristique change la notion que nous avons de la distinction entre virus et organismes formés par des cellules.

Explique par ailleurs l’un des co-auteurs de travaux, Jônatas Abrahão, au journal brésilien Estadão.

Un génome très particulier qui étonne d’autant plus qu’il est inconnu des scientifiques à près de 30%.

Des virus inoffensifs pour l’Homme

Malgré la part d’ombre qui couvre encore Tupanvirus deep ocean et Tupanvirus soda lake, une chose est sûre : nous n’avons rien à craindre de ces agents pathogènes. En effet, selon les chercheurs, il n’y a aucun risque qu’ils s’attaquent à l’Homme, puisqu’ils n’infectent que les amibes. Il s’agit d’une famille de micro-organismes typiques de milieux humides. Ainsi, inoffensifs pour l’être humain, ces deux pathogènes géants découverts tout récemment au Brésil pourraient néanmoins faire parler d’eux encore longtemps. Notamment parce qu’ils interrogent sur la nature des virus. « Géants par leur taille, extraordinaires par leur génome ».

Les Tupanvirus ne mettent pas fin à la controverse. Mais ils mettent véritablement au défi nos idées préconçues de ce qu’est la vie.

Conclut Bernard La Scola.

Publié le vendredi 2 mars 2018 à 9:02, modifications vendredi 2 mars 2018 à 9:01

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